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普利斯特列的故事:當真理碰到鼻尖上

時間:2020-03-06 責任編輯:中國歷史故事網 點擊:
  英國化學家。利用水槽、汞槽集氣法研究各種氣體,發現氧、氨、氯化氫、一氧化碳、二氧化碳、氧化亞氮(即笑氣)、氧化氮等。晚年因同情和贊助法國資產階級革命,受到迫害,移居北美。主要科學著作有《電學史》《各種氣體之實驗與觀察》《從水中產生氣體的實驗》等。
  
  在化學史上,一談到氧氣的發現,人們便要提到化學家普利斯特列的大名。
  
  那是在1774年8月1日,普利斯特列得到一個直徑為1英尺(1英尺≈0.3米)的放大鏡,便做起實驗來了。普利斯特列在當時的實驗記錄中,這樣寫道:
  
  “我在找到一塊凸透鏡之后,便非?鞓返厝ミM行我的實驗了。
  
  “如果把各種不同的東西放在一只充滿水銀的瓶里,再把那瓶子倒放在水銀槽中,用凸透鏡使太陽的熱集中到那物體上,我不知道會得到些什么樣的結果。在做了許多實驗后,我想拿三仙丹(即氧化汞)來做做看。我非?鞓返乜吹,當我用凸透鏡照射之后,三仙丹竟然產生了許多氣體。”
  
  這是一些什么樣的氣體呢?普利斯特列繼續進行試驗,查明這種氣體不易溶解于水,而把點燃的蠟燭放進去,“竟而產生一種非常亮的火焰”。普利斯特列把兩只小老鼠放進充滿這種氣體的瓶子中,小老鼠竟顯得非常自在、快活。
  
  “老鼠既然在這氣體里能舒舒服服地生活,我自己也要親自來試試看!”普利斯特列接著寫道,“我用玻璃管從一個大瓶里吸進這種氣體到肺中,我竟覺得十分愉快。我的肺部在當時的感覺,好像和平常呼吸空氣時沒有什么區別,但是,我自從吸進這氣體后,覺得經過好久,身心還是十分輕快舒暢。唉,又有誰知道,這種氣體在將來會不會變成時髦的奢侈品呢?不過,現在世界上享受到這種氣體的快樂的,只有兩只老鼠和我自己。”
  
  對于這種無色、無味的新氣體,普利斯特列可以說已經了解得十分清楚了。然而,他竟然不明白自己究竟發現了什么!普利斯特列虔誠地相信當時流行的“燃素理論”。這種“理論”認為,一切物質會燃燒,全是因為含有一種“燃素”的緣故。按照這種觀點,普利斯特列斷言:“這種新氣體……顯然是因為它完全沒有燃素,因而要貪婪地從燃燒物里吸取燃素。”普利斯特列稱這種新氣體為“失燃素的空氣”。
  
  后來,法國著名化學家拉瓦錫在普利斯特列實驗的啟發下,進一步深入研究,結果發現那“失燃素的空氣”就是能夠幫助燃燒的氧氣。他以三仙丹的分解實驗為依據,推翻了燃素學說,闡述了著名的物質不滅定律。
  
  本來,普利斯特列完全可以發現拉瓦錫所發現的這些東西,可是他由于受到燃素學說這種錯誤“理論”的束縛,像戴上了有色眼鏡似的,無法看清事物的本來面目。正因為這樣,恩格斯深刻地指出:“這種本來可以推翻全部燃素說觀點并使化學發生革命的元素,在他們手中沒有能結出果實。”他指出:“……從歪曲的、片面的、錯誤的前提出發,循著錯誤的、彎曲的、不可靠的途徑行進,往往當真理碰到鼻尖上的時候還是沒有得到真理(普利斯特列)。”
  
  普利斯特列在1733年3月13日生于英國,小時候體弱多病,6歲喪母,靠姑母撫養成人。普利斯特列博學多才,教過法文、意大利文、希臘文和拉丁文,作過文學、歷史、法學、解剖學講演。他篤信上帝,當了牧師,以傳教為業。后又喜愛化學,成為英國皇家學會會員。普利斯特列的著述甚多,其中大半是關于宗教和傳教的書籍。他是一個燃素學說頑固的支持者。拉瓦錫在1789年出版了名著《化學概論》,非常清楚地闡述了氧氣理論,批判了燃素學說,然而普利斯特列仍至死抱著燃素學說不放。
  
  普利斯特列是很勤奮的。他曾這樣說過:“我從清早7時一直要工作到下午4時,中間除去1小時的進餐以外,其他簡直沒有一點閑暇的時間,而且我從來也無所謂什么假期,一年之內只有‘紅字日’指的那一天是例外。”
  
  普利斯特列的晚年是在美國度過的。1804年2月6日死于美國,終年71歲。臨死的時候,他還在改動一本關于神學著作的校樣。他最后的一句話是:“我現在改正的才是對的了。”過了半小時,他就與世長辭了。
  
  普利斯特列是上帝的忠實信徒,寫過《神學寶庫》《圣餐論》《神之辯護》《耶穌基督原旨的歷史》等許多神學著作。他的墓志銘上,寫著這樣的話:“恢復你的靜態吧,我的靈魂啊,上帝總是寬仁地對待你。我將長眠土中高枕無憂,一直到耶穌復活的那天早上我才蘇醒過來。”
  
  很多人為普利斯特列“當真理碰到鼻尖上的時候”竟然沒有發現真理而惋惜。其實,普利斯特列坐失良機,倒從反面說明了:“偏見比無知離真理更遠。”
  
  [1]《馬克思恩格斯全集》,人民出版社1956年版,24卷,第20頁。
  
  [2]恩格斯:《自然辯證法》,人民出版社1971年版,第212頁。
  
  [3]圣誕節。在日歷上用紅字標明,所以稱“紅字日”。后來泛稱國家規定的節假日。
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